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  • 26Jul

    在個多月前的上一篇〈看戲懂世局〉之中,筆者列出了25部精選的劇情片,以及不少附加推薦的延伸觀賞電影。筆者深信,各位在看過這些電影(即使不是全部)之後,已對世界的認識加深了不少。

    當然,其中一些電影大家可能早已看過。但我們以往觀看時,往往只是把劇情所揭示的不公義看成是一些孤立的、個別的事件,甚至只是編劇為了嘩眾取寵的杜撰。但當我們看畢所有電影,當會領悟到,這些都是現代文明所包含的制度性不公義中的不同面相吧了。英文中有所謂“connecting the dots”之說,筆者所做的,就是幫助大家把不同的點(事情)連繫起來,從而建立一個較全面的世界觀(英語中所謂“getting the big picture”)。

    一些人可能會說,電影始終是電影,其內的情節必然包含著誇張、臆想和杜撰的部分,我們怎能依靠這些劇情來瞭解真實的世界呢?這個批評當然不無道理。正因這樣,除了25部劇情片外,筆者亦在此精選了25部紀錄片,讓大家從一個更客觀的角度來認識這個世界。(其中不少可於網上免費分段觀看,但一些則可能要付款購買。)

    當然你也可以說,拍攝紀錄片的人也會有他們的立場,我們怎能知道他們的觀點真的客觀中肯,而不是偏頗狹隘的呢?但大家只要想一想,便知這個批評不獨限於紀錄片而是涵蓋所有書籍和文獻(包括我們在學校唸的教科書),而這正是為何我們必須廣泛閱讀(或觀看)的原因。

    好了,現在就讓我們開始吧。

    (1)            Mankind: The Story of All of Us ,要了解世局,先要了解人類與文明的緣起和演化概要,即所謂人類的「大歷史」。這部紀錄片即使不能完全擺脫以西方為中心的觀點,卻仍是很好的入門。另強力推薦Jared Diamond 同名書籍改編攝製而成的Guns, Germs and Steel,但電影只是書籍的簡述,強烈建議看罷找原著來細讀。

    (2)            Jacob Bronowski的 The Ascent of Man ,講述現代科學起源的經典之作。另外強力推薦:Carl Sagan 的Cosmos 和Kenneth Clark 的Civilization。想瞭解西方文明的精粹,這三套紀錄片是最佳的起步點。(想再看闊一點,可觀看霍金的 Stephen Hawking’s Universe)

    (3)            Commanding Heights: The Battle for the World Economy,這套紀錄片講述「芝加哥經濟學派」如何推翻戰後的「凱因斯主義」,最後而成為當世「顯學」的經過。留意這部電影於2003年推出,但五年後即爆發「零八金融海嘯」。另外強力推薦:Niall Ferguson的 The Ascent of Money 和Civilization: The West and the Rest。大家看後再跟以下的多部紀錄片比較,便可看出右派的世界觀與左翼的如何不同。

    (4)            Inside Job(港譯《呃錢帝國》,台灣譯《監守自盜》),要瞭解「零八金融海嘯」為什麼會發生,以及世界上無數頂尖的經濟學家於事前竟無法預見,上述這部電影會令你大開眼界。「金融海嘯」之後這類揭露性的紀錄片不少,其他可參考的包括:The Flaw, Overdose, The Wall Street Conspiracy等。

    (5)            The Corporation,企業是現代文明中最重要的主角之一,但大家對這個主角有多了解?另外強力推薦:Wal-Mart: The High Cost of Low Price, Who Killed the Electric Car, Ethos

    (6)            Michael Moore 的Capitalism: A Love Story,美國人與資本主義之間的“愛情故事”。另外強力推薦Michael Moore所有的紀錄片(由最初的Roger and Me到Fahrenheit 9/11 到Bowling in Columbine 到Sicko 到最新的Where to Invade Next?),以及Forward: Waking Up the American Dream 和 Zeitgeist : Moving Forward (最後這部電影已經引發起一個全球性的運動:The Zeitgeist Movement)

    (7)            Inequality for All,貧富懸殊不斷加劇已是全世界的共同問題。克林頓時期的美國勞工部長在此向我們仔細地解釋背後的原因。另外強力推薦:Breaking Inequality

    (8)            Super Rich: The Greed Game,近年社會上普遍出現“仇富”的心態,這部電影解釋為甚麼會出現這種情況。另外強力推薦:Affluenza(紀錄片而非一部同名的劇情片)

    (9)            The Untold History of the United States,這套13集的紀錄片由著名導演 Oliver Stone攝製,看罷你便會明白什麼才是「愛‧國」。另外強力推薦:American Coup, Dirty Wars, Drone Wars, Unmanned: America’s Drone Wars以及所有輯錄自Noam Chomsky 訪談的紀錄片,如Power and Terror, Mafia: Principle of Global Hegemony, Crisis and Hope等。(但願我國終有一天也會有她不在獄中的Noam Chomsky, Michael Moore 和Oliver Stone….)

    (10)            The True Cost,主題是全球化的製衣業,但引伸探究的則是全球化資本主義之下的「血汗工廠」(sweat shops)制度。另外強力推薦:My Fancy High Heels(製鞋業), A Blooming Business(非洲的花卉種植業)

    (11)            The End of Poverty? 闡釋何為「新殖民主義」(neo-colonialism)以及它的禍害的最佳電影。另外強力推薦:The Shock Doctrine(但留意這部紀錄片絕對不能跟Naomi Klein的原著相提並論,大家仍必須找原著來細讀), Poverty, Inc.

    (12)            Nefarious ,揭露全球娼妓“事業”背後的醜惡的人口擄劫和販賣罪行。另強力推薦 Tricked, The Dark Side of Chocolate

    (13)            Food, Inc. ,揭露跨國農產和食物企業(transnational agribusiness & food industry)如何壟斷全球的糧食生產和供應,也揭示其間涉及的虐待動物和對我們健康帶來的害處。另外強力推薦:Super Size Me, Fork Over Knives, Fed Up, Food Chains

    (14)            GMO OMG,揭露如孟山都(Monsanto)等企業如何強行推行「基因改造」並控制糧食生產。另外強力推薦:Genetic Roulette, Genetically Modified Food, Behind the Label

    (15)            Blue Gold,講述過度開發和氣候變化下的淡水資源危機,也揭露跨國企業對水資源的壟斷和控制。另外強力推薦:Tapped

    (16)            Bought,講述西方醫療制度(特別是制藥業)如何被大財團所操控。另外強力推薦:Doctored, Sicko(後者是對美國醫療保險制度的批判)

    (17)            Making a Killing: the Untold Story of Psychotropic Drugging,對西方(特別是美國)的精神病診斷和施藥如何變成為利是圖的大生意的批判。另強力推薦 The Marketing of Madness, Dead Wrong

    順帶介紹一部同名的紀錄片,但講的是槍械管制,可與Michael Moore的 Bowling in Columbine一併觀看。

    (18)           Gasland,講述美國頁岩氣開採帶來的環境破壞。另外強力推薦:Fracknation, Groundswell Rising

    (19)            The End Of the Line,講述全球漁業面臨的重大危機。另外強力推薦:The Cove(《海豚灣》,講述日本濫殺鯨類特別是海豚的秘密)

    (20)            Home,著名導演 Luc Besson全程透過熱氣球所拍攝的地球環境生態俯瞰。另外強力推薦:《看見台灣》(全程透過「航拍」攝製,並由台灣著名演員吳念真偶作旁述的台灣面貌)

    (21)            An Inconvenient Truth,令美國前副總統戈爾(Al Gore)獲頒諾貝爾和平獎的作品(當然還加上他多年來在這方面的努力)。近年闡述全球暖化危機和生態災難的作品不少。強力推薦:The 11th Hour, Six Degrees, The Age of Stupid, The Antarctica Challenge: A Global Warning, Chasing Ice, Seeds of Time, Collapse。

    (22)            Years of Living Dangerously,也是講述氣候生態危機的大型紀錄片,請得了荷里活多位名人如 Harrison Ford, Arnold Schwenegger, Matt Damon, James Cameron等人助陣。另外強力推薦:Raging Earth (NHK 攝製的紀錄片,香港有線電視買入後配音加工,並於2016年2、3月在香港以《狂暴天地》的名稱放映,其中8集中的頭4集由筆者出任主持。)

    (23)            Merchants of Doubt,揭露巨大既得利益集團為了一己私利,如何動用龐大的資源先則否定吸煙有損健康,後則否定全球暖化的事實和它帶來的威脅。另外強力推薦:Mask of Deception, The Great Global Warming Swindle(後者是「氣候變化否定論」的經典之作。)

    (24)            《正,負2度C》,台灣製作的紀錄片,深入探討台灣將如何受到全球暖化的打擊。另外強力推薦香港電台與香港天文台合拍的《氣象萬千之(四)》,其中由我的好友、前天文台助理台長梁榮武分四集講解氣候變化帶來的衝擊。另外不可不看的,是極罕見的內地獨立製作的紀錄片《穹頂之下》,其間前中央電視台女主播柴靜講述國內嚴重的空氣污染問題。

    (25)            《天安門》,迄今為止最全面地探討天安門事件的紀錄片。

     

     

  • 01Feb

    有人說過,語言是精練的思想,文字是精練的語言,而詩則是精練的文字,我認為這個說法再貼切不過。

    雖然筆者熱愛科學,但亦自幼喜愛念詩。中學時得悉中國文學歷來有關於「志言」還是「載道」的爭議,但隨著年事漸長,覺得爭議實在意義不大。一來不同人有不同偏好才是好事,二來優秀的作品往往兩者兼備,難分彼此。例如我們讀杜牧的《山行》:

    遠上寒山石徑斜    白雲深處有人家

    停車坐愛楓林晚    霜葉紅於二月花

     

    這既是寫景,也是寫情,「載道」算是少一點。但再看以下范仲俺的《江上漁者》:

     

    江上往來人    但愛鱸魚美

    君看一葉舟    出沒風波裡

    這裡既有景,又有情,更有關心民間疾苦的「載道」。再讀杜甫的《宿江邊閣》:

     

    暝色延山徑    高齋次水门
    薄雲岩際宿    孤月浪中翻
    鸛鶴追飛靜    豺狼得食喧
    不眠憂戰伐    無力正乾坤

    這兒既有反戰的「載道」,也有作者憂國憂民卻自感無力的「志言」,但從藝術的角度看,最為後世所欣賞的,無疑是中間「寫景」的那四句。事實當然是,「情」、「景」、「言」、「道」在此已經混然為一,無分軒輊。

     

    中學四年級,不知怎地班中突然興起了「作詩」的風氣(前一年則盛行玩筆友,我的三個「女友」分別在美國、德國和意大利)。一班僅十來歲的男孩子(我讀的是男校)其實完全不懂平仄,卻是不斷以各種題材大作「打遊詩」為樂,並透過班長(即在下)將自覺滿意的貼到班中的壁布板去。

     

    我當時的詩作是一首也沒有留下來。全賴我有份編輯的一本中五《畢業同學錄》,其中收錄每個畢業同學的簡介(編委會分工邀稿或撰寫),而同學楊家嘉的簡介,則包括了由他好友(已忘了是誰)所寫的一首「詩」:「家嘉品德性殊異,內向外向皆兼之,閒來獨處時靜思,近性相聚無靜時」。我那時的作品,大概與這差不多水平。

     

    曾經有過一段時間,這種「以人名入詩」的做法在大陸的旅遊區十分普遍。我首次遊杭州時,在西湖畔購買配以書法的紙扇,賣扇者即以我的名字在扇上大筆一揮:「偉大秀麗江南景,才華橫溢助國興」。

     

    至於我自己的詩作,第一首保存下來的,是「六﹡四」後決定了移民海外所作:

     

    北望神州淚未乾  權奸當道國遭殃

    中華兒女風飄絮  午夜夢迴可斷腸

    移民澳洲其間,曾到號稱南半球最大佛寺的南天寺(悉尼以南約兩小時車程)參觀。從來不求籤的我貪玩求了一支,籤文是這樣的:

    埋首雪嶺豈尋常,為道忘憂世莫量,

    不經一番傲骨後,如何做得法中王。

    可能是「對號入座」吧,籤文令到身在異鄉我頗有感觸,是以我一直放於身邊十多年,直至約十年前銀包被小偷取去才丟失。以上是我憑記憶寫出來的。

     

    我下一次執筆寫詩,是女兒離世後第六日。在淚湧中我寫道:

     

    結伴同行十九年  父女情深倆並肩

    追星逐日觀霄漢  此生無悔念嫣然

     

    「逐日」是指二零零八年我們遠赴新疆觀看日全食的情景。

     

     

    女兒離世後約一個月,我再寫了以下一首:

     

    盈盈笑語方猶在  噩耗傳來慟地哀

    無言舉目蒼天問  淚落傾盆去復來

     

     

    問候自四方八面而來,其中一個移民加拿大沒見數十年的少年好友,透過了「面書」送上慰問。及後,我在「面書」作了這首詩送給她(紅樓是廣州市的一個泳棚):

     

    暢泳紅樓遇娉婷  花落馮家喚幗英

    羊城遍數英雄樹  隔世重溫少年情

     

    不久,我則為愛妻寫了以下一首(藹儀是她的名字,我是在同遊黃山時向她求婚的):

     

    桃李姻緣一線牽  黃山慕藹結良緣

    愛女香消悲欲絕  相濡白首度餘年

     

    四年轉眼過去。一股憤怒令我再次執起筆,那是689委任香港大學校委主席當日:

     

    荷花池畔逸飄香  豺狼當道喚國章

    師生校友衝冠怒  可憐風骨染夕陽

     

    歷來寫的文字,加起來小說也有數十萬,但詩作則僅有這些(嚴格來說當然不算詩)。謹以此文作一記錄。

  • 18Jan

    以下是一道非一般的常識題:除了都是食物之外,朱古力(巧克力)、辣椒、火雞和蕃薯(內地又稱地瓜)這四種東西有什麼共通之處?

    我敢打賭,如果沒有了這篇文章的題目作提示,你要是拿這條問題去問一千個人,也未必會有一個人能夠給出正確的答案。

    我已剛剛給了大家一個大提示了!怎麼樣?猜到答案是什麼了嗎?

    不用說答案當然和哥倫布有關。原來,在哥倫布未“發現新大陸之前”,上述這四種東西都不存在於南、北美洲以外的民族食譜之中!

    由於哥倫布抵達美洲是1492年的事情,也就是說,在1492之前,在中國沒有烤蕃薯或蕃薯糖水、西方人在復活節時不會吃火雞、印度人的食物中沒有辣椒、而在瑞士也不會買得到朱古力!進一步說,如果小說或電影中出現秦始皇吃蕃薯,或是凱撒大帝吃火雞等情景,都是犯了嚴重的歷史錯誤。

    但未繼續講述題目中的「大交換」之前,我必須解釋一下,我為什麼用引號括住「發現新大陸」這幾個字。理由當然是,在哥倫布未抵達美洲的一萬多年前,人類便已經移居美洲大陸,所以「發現新大陸」這種說法,也是嚴重違反歷史事實的。

    原來按照科學家的研究,早於一萬三千多年前,由於地球正受著最晚近一個冰河紀的影響,南、北兩極的冰帽大幅擴張而令全球的海平面大降(約較今天的低60米),亞洲大陸的一些古人類,於是透過連接亞洲最東端和北美洲最西端的「地峽」(現今的白令海峽(Bering Strait)的所在處),逐步從亞洲遷徙至北美洲。接著下來,這些人不斷開枝散葉並向南移,最後抵達南美洲的最南端。

    由於地理上的相對孤立,南、北美洲(西方人泛稱「新大陸」)的動、植物品種,與非洲和歐亞大陸(泛稱「舊大陸」)之上的大相逕庭。而所謂「哥倫布大交換」,是指始於哥倫布的歐洲人對美洲的侵略和佔領之後,大量的生物品種在「新、舊大陸之間」交流。

    其間,新大陸對舊大陸的貢獻實在大得難以想象。在農作物方面,除了上述的數種,還有(更多的意想不到!):馬鈴薯(對!以前西方人的食譜中是沒有薯仔的)、粟米(玉米、玉熟薯)、花生、木薯(後來成為了非洲人民一種主糧)、蕃茄、南瓜、木瓜、合桃、菠蘿、向日葵、煙草(對!美洲以外的人在1492年之前不懂抽煙)、可可豆(製造朱古力的原材料)、橡膠樹(馬來西亞之所以盛產橡膠,是因為英國人把橡膠樹移植過去)。

    至於相反的流向,即由舊大陸傳至美洲的則有:大麥、小麥、稻米、茶、棉花、甘蔗、香蕉、蘋果、橙,此外還有咖啡、洋蔥、芒果、芋頭、西瓜、葡萄等。而在家畜方面則有豬、牛、馬、羊、雞、鵝、鴨等。(新大陸固有的家畜主要是火雞和駝羊)。對!北美的原住民(歐洲人誤稱「印弟安人」,因為哥倫布以為自己已到了印度!)以前是沒有馬騎的,而南美的哥倫比亞也沒有咖啡出產。

    歷史學家還指出,歐洲人從美洲掠奪的巨量黃金和白銀,以及透過數百年慘無人道的非洲黑奴制度在美洲種植甘蔗和棉花創造財富,是令西方稱霸世界和支撐工業革命發展的一大動力。不過,那是另一個故事了。

  • 09Apr

    我們常常聽人說,要了解一個人,除了與他(她)長期相處甚至共事之外,最好的方法是看看他(她)平時愛看什麼書。但現代人多看報刊雜誌(今天更多是在網上閱覽),經常閱讀書籍的已經很少。我在這兒提出一個補充的辦法,就是看看他們平日愛看什麼電影。在我本人而言,我再提出一個補充辦法,就是看看我重看得次數最多的電影。

     

    上世紀九十年代初,當電影的軟件從錄影帶(videotape)進化至12吋的光碟(Laser Disc,簡稱LD)之時,周末租碟看電影成為了我和太太最重要的娛樂之一。這些LD除了租賃還有發售的,但那時的我總覺得買碟的人是傻瓜,因為電影看過一次便算,買來放在家中做什麼呢?事實上,我於九四年尾移民澳洲前所買的,幾乎全部是演唱會和卡拉OK的影碟,唯一一隻電影影碟是朋友送的,那是剛剛出爐售價不菲的《侏羅紀公園》。

     

    但時移世易,原來最大的傻瓜就是自己!因為自九八年尾回流香港至今,我所購買的電影軟件(已從DVD進化至藍光碟)肯定已經過千,其中不少更因為招呼朋友(以及一年一度至少兩名的大學生:「師友計劃」下的mentees)而一次又一次地翻看。在今天的我看來,翻看一部好的電影,就像我們一次又一次地耹聽貝多芬的交響曲一樣不會感覺厭倦。

     

    好了,以下就讓我憑記憶列出我翻看次數最多的電影,然後由大家來判斷我是一個怎樣的人吧!

     

    (1)    重看超過10次的(!)

     

    1. 《V for Vendetta》(港稱《V 煞》,約14次)
    2. 《鐵馬騮》(約12次)

     

    (2)重看8至10次

     

    1. 《Aladdin》(迪士尼版本)〔陪女兒觀看〕
    2. 《獅子王》〔陪女兒觀看〕

     

    (3)重看5至7次的(大約以次數多寡排序)

     

    1. 《Pocahontas》(港稱《風中奇緣》)〔陪女兒觀看〕
    2. 《東方三俠》
    3. 《審死官》(周星馳版,不是馬師曾紅線女版)
    4. 《The Long Kiss Goodnight》(港稱《特工狂花》)
    5. 《Terminator 2 – Judegement Day》(港稱《未來戰士續集》)
    6. 《Spartacus》(港稱《風雲群英會》)
    7. 《Planet of the Apes》(港稱《浩劫餘生》)
    8. 《Total Recall》(港稱《宇宙威龍》,阿諾舒華辛力加版)
    9. 《The Bicentenial Man》(港稱《鐵甲再生人》)
    10. 《Kingdom of Heaven》(港稱《天國驕雄》)
    11. 《喜宴》
    12. 《流氓醫生》
    13. 《我是誰》
    14. 《神話》
    15. 《快餐車》
    16. 《七年很癢》
    17. 《三國之見龍卸甲》
    18. 《競雄女俠》
    19. 《西遊記之月光寶盒》與《西遊記之仙履奇緣》

     

    (4)重看3至4次的(先外語後華語,各以次數多寡排序)

     

    1. 《The Fall of the Roman Empire》(港稱《龍虎群英》)
    2. 《Toys》(港稱《玩具大國民》)
    3. 《Fahrenheit 451》(港稱《烈火》)
    4. 《Camelot》(港稱《英雄肝膽美人心》)
    5. 《Jesus Christ Superstar》(港稱《萬世巨星耶穌》)
    6. 《The Thirteenth Floor》(港稱《十三度凶間》)
    7. 《The Sixth Sense》(港稱《鬼眼》)
    8. 《Brazil》(港稱《妙想天開》)
    9. 《Dune》(港稱《星際奇兵》)
    10. 《Die Hard》(港稱《虎膽龍威》)
    11. 《Enemy of the State》(港稱《高度反擊》)
    12. 《Agora》(港稱《蒼穹下的女神》)
    13. 《天下無賊》
    14. 《蜘蛛巢城》
    15. 《影武者》
    16. 《亂》
    17. 《Ben Hur》(港稱《賓虛》)
    18. 《The Sound of Music》(港稱《仙樂樂飄飄處處聞》)
    19. 《Mary Poppins》(港稱《歡樂滿人間》)
    20. 《Oliver Twist》(港稱《苦海孤雛》)
    21. 《2001 A Space Odyssey》(港稱《2001太空漫遊》)
    22. 《2010 A Second Odyssey》(港稱《2010太空漫遊2》)
    23. 《Solaris》(蘇聯版)
    24. 《Solaris》(美國版)
    25. 《Back to the Future》(港稱《回到未來》)
    26. 《Terminator》(港稱《未來戰士》)
    27. 《You Only Live Twice》(港稱《鐵金剛勇破火箭嶺》)
    28. 《Thunderball》(港稱《鐵金剛勇破魔鬼黨》)
    29. 《Goundhog Day》(港稱《偷天情緣》)
    30. 《The Seige》(港稱《烈血天空》)
    31. 《On Deadly Ground》(港稱《極地雄風》)
    32. 《Regarding Henry》(港稱《還我情真》)
    33. 《Changing Lanes》(港稱《?》)
    34. 《蘇小小》
    35. 《白髮魔女傳》(鮑起靜的版本)
    36. 《瓊花仙子》
    37. 《俠女》
    38. 《火燒圓明園》與《垂簾聽政》
    39. 《臥虎藏龍》
    40. 《霍元甲》(李連杰版)
    41. 《鴻門宴》
    42. 《The Motorcycle Diaries》(港稱《哲古華拉少年日記》)
    43. 《The Man From Earth》

     

     

    (5)重看至少1次的

     

    1. 《Citizen Kane》(港稱《大國民》)
    2. 《Mr. Smith Goes to Washington》(港稱《民主萬歲》)
    3. 《Man of La Mancha》(港稱《武士英瑰》)
    4. 《Silent Running》(港稱《?》)
    5. 《Abyss》(港稱《深淵》)
    6. 《Gorillas in the Mist》(港稱《霧鎖迷情》)
    7. 《Zardos》(港稱《?》)
    8. 《Soylent Green》(港稱《人吃人》)
    9. 《Contact》(港稱《超時空接觸》)
    10. 《Faceoff》(港稱《奪面雙雄》)
    11. 《Outbreak》(港稱《極度驚慌》)
    12. 《Inception》(港稱《潛行空間》)
    13. 《Under Siege》(港稱《轟天潛龍》)
    14. 《Star Trek: The Movie》(港稱《星空奇遇記》)
    15. 《Star Trek: Nemesis》(港稱《?》)
    16. 《投奔怒海》
    17. 《醉拳》
    18. 《胭脂扣》
    19. 《新難兄難弟》
    20. 《新紮師妹》
    21. 《向左走、向右走》
    22. 《奪命金》
    23. 《竊聽風雲3之士豪爭霸》

     

    以上這個表肯定並不完備,但記憶所限暫時只能列出這些。其中有幾部西片的中文名稱已不可考,讀者中有知道的煩請告知。

     

    好了,你認為這個「影癡」是個怎樣的人呢?坦白地說,我對答案其實沒有興趣,我之寫這篇“文章”,主要是向大家推介我喜愛的電影。以下是幾部電影我很喜愛但未有機會重看的:《悲情城市》、《一一》、《飲食男女》、《Immortal Beloved》、《A Dangerous Method》、《Che》…

     

    如果大家相信我的口味,恐怕未來數年都會十分忙碌呢!

  • 27Sep

    筆者前赴香港理工大學出席了一個名叫「一席論壇」的活動。這個活動原本由內地的大學生所發起,這次在香港是首次舉辦。論壇口號是「人文、科技、白日夢」,英文是“Be Inspired”。主辦者不諱言他們是受到外國極受歡迎的TED演講系列所啟發(都可以在Youtube上看到)。這次他們請來了八位講者,與TED系列一樣也是每人只講二十分鐘。我是八人中壓軸的一個。

    我選取的題目是「能源開發新思維」。以下是演講的大意:在「石油產峰」(Peak Oil)與全球暖化的雙重威脅下,盡速「去碳」是當務之急。在政策上,我們必需盡快引入逐年遞增的「碳稅」,並將所得收入大力資助可再生能源的發展,以及對中、低收入家庭提供電費補貼。而在科技的層面,我們必須大膽創新,以令可再生能源能夠盡快取代化石燃料。

    地球每小時從太陽那兒接收的能量,便幾乎足夠我們全年所用。問題是如何有效地捕捉這些能量。在地面,日夜的交替、大氣層的吸收和天氣變化等皆影響了太陽能的收集。但早於一九六八年,科學家Peter Glaser便已提出在太空中建做巨型的太陽能收集衛星,並把電力透過微波傳送返地面的大膽構思。問題是,以人類現時的太空運載能力而言,這個構思在半個世紀後仍屬空中樓閣。

    按照我的構思,建造太陽能收集站的最佳地方既不在地面也不在太空,而是在大氣的高層(例如在二十公里高的平流層)。為什麼呢?是因為這樣我們便無需花費巨大的資源以把器材送上太空,卻也可以獲得近乎身處太空的好處:日照的時間特長、陽光猛烈和不受天氣影響(因為天氣變化主要局限於平流層以下的對流層)。

    我們要建造的,是一個個收集太陽能的「天空之城」。而要令它們停留空中,我們不需要宮崎駿的「飛行石」,而只需要物理學。我們至少可以(1)利用氫氣或氦氣作承托、(2)把浮筒抽真空以製造浮力、(3)把空氣加熱製造浮力、以及(4)以螺旋漿轉動作承托等多個方法(或是它們的組合)。而收集得的能量,則可以按Peter Glaser的建議透過微波傳返地面。至於地面的微波收集站,則可以是龐大的「海上浮城」。除了接收微波外,它們更可結合風力發電、海浪發電、海水化淡以及製造「氫燃料」等多項用途。

    除了有機會向一群年輕人闡述我的這些構思外,當天最令我振奮的,是當我向同學們呼籲不要再唸什麼金融財務廣告營銷等科目,而多些唸工程學以改造世界之時,竟引來了全場的熱烈掌聲!

  • 27Sep

    二零一三年二月十五日的清晨時分,俄羅斯西南部多處地區的居民,經歷了一趟可怖的「流星襲地球」的事件,期間接近一千五百人受傷,卻沒有人死亡,可謂不幸中之大幸。

    這次天外災劫後不足十六小時,一顆大小約長約四十米的狹長形小行星以不足二萬八千公里的近距離掠過地球。以大小而言,這顆編號為2012DA14的天體當然只是一顆微型的小行星;但以距離而言,二萬八千公里(以離地球表面計算)只是兩個地球直徑多一點,不但比地、月距離的三十個地球直徑小得多,甚至比地球同步軌道的三萬六千公里還要小。以體積加距離計,這是歷來最為「驚險」的一次擦身而過。

    按照科學家的推算,墜落俄羅斯的流星體直徑約為十七米,也就是說,較2012DA14小了一大截。假如撞擊地球的不是前者而是後者的話,其破壞力將會厲害得多。(上述兩件事情差不多於同一時間發生,也可算是一趟莫大的巧合。因為按照科學家的推算顯示,由於流星體的與小行星的運行軌道截然不同,兩者之間應該毫無關係。)

    另一方面,科學家很快便把是次流星撞擊與大約一百年前的「通古斯大爆炸」相提並論。原來一九零八年中,在西伯利亞通古斯河附近,發生了一趟神秘的大爆炸。及後的研究顯示,這是一片彗星碎片掉落地球所至。這一碎片擊中的若是大城市的話,整個城市將會好像受到核武攻擊般徹底毀滅。

    我們一下子看到,在面對大自然的威力時,號稱「萬物之靈」的人類是何等渺小。

    科學家的研究更告訴我們,天體撞擊不但可以毀滅一個城市,更可以導致全球性的生物大滅絕。大約六千五百萬年前,一顆直徑約十公里的小行星(即較香港島還要小)撞向如今的墨西哥南部位置,撞擊的威力約等於現今全球核武威力總和的一千倍。由於所引至的巨量沙塵和森林大火的煙灰長期遮蔽了日照,大批植物因為無法進行光合作用而死亡,而動物界亦因而遭殃。我們所熟悉的恐龍,便是在這次災劫中滅絕的。

    無論從那個角度看,人類較恐龍都似乎先進得多。但請停下來想一想,如果一顆同樣大小的天體明天便撞向地球,人類將也束手無策,而只有步上恐龍後塵的份兒……

  • 10Apr

     

    你對磷這種物質的認識有多少呢?

    事實上,除非你在大學裡主修化學,否則一下子可能什麼也答不上來。不打緊,讀畢這篇短文之後,你的認識肯定會令主修化學的大學生也刮目相看呢!

    磷(phosphorus)是宇宙間繼氫、氦、鋰、鈹、硼、碳、氮、氧、氟、氖、鈉、鎂、鋁和硅之後的第十五種最簡單的元素。它的原子核擁有15顆質子(protons)和16顆中子(neutrons),而環繞著原子核運行的15顆電子(特別是較外圍的)則決定了它的各種化學特性。

    好像碳能夠以煤、石墨和鑽石等不同的形式存在一樣,磷這種元素也能以不同的物理和化學型態存在。它們是黑磷(金屬磷)、白磷(黃磷)、紅磷(赤磷)和紫磷等。其中的白磷在黑暗中能發光。但它亦帶有劇毒,因此是一種十分危險的物質。

    對大部分人來說,磷好像不是一種十分重要的元素。這當然大錯特錯!的確,比起碳、氫、氧和氮等元素,生物體內的磷在份量上少得多。但它的存在卻起著關鍵作用,以至於大半個世紀前,著名科普作家阿西莫夫(Isaac Asimov)便曾稱它為「生命的瓶頸」(life’s bottleneck)。

    為什麼稱為「瓶頸」呢?在未作出解說之前,讓我們先看看磷重要在哪裡。我們都知道生命的遺傳物質是 DNA (脫氧核醣核酸),而DNA的「雙螺旋結構」(double helix structure)便活像一把不斷被扭轉的長梯。但大家可能有所不知的是,構成“長梯”兩旁的“把手” 的物質乃是「脫氧核醣」(deoxiribose)和「磷酸」(phosphate),而不用說,磷酸中包含的正是磷這種元素。

    也就是說,沒有了磷,所有生命將無法繁衍下去!

    這還不止。除了繁殖外,生命的存在當然還需要能量。而在生物體內負責儲存和運送能量的化合物是「三磷酸腺苷」(adenosine triphosphate,簡稱ATP)。再一次地,磷這種元素起著關鍵的作用,因為沒有了它便沒有 ATP,而沒有了 ATP,所有生物都很快便會像電池耗盡的電動玩具一樣,先是愈走愈慢,最後停頓下來!

    唔!重要是重要了,但為什麼說它是「生命的瓶頸」呢?難道碳、氧、氮等元素不同樣重要嗎?要回答這個問題,我們便必須了解到大自然中的「磷循環」(phosphorus cycle)這個現象,與其它的「碳循環」(carbon cycle)、「氧循環」(oxygen cycle)、和「氮循環」(nitrogen cycle)等有什麼不同。

    不同之處在於,碳、氮、氧等元素在地球表面的含量皆十分豐富。相比起來,在地殼裡的平均含量不到千分之一的磷則稀少得多。留意這個含量還只是一個平均值,不同環境裡的含量還會有很大的差異。也就是說,磷這種元素(常見的存在形式是磷酸鹽)在自然界中的多寡,往往是該處的生物是否得以蓬勃茁長的決定性因素。

    此外,由於磷的循環(亦即由生物透過「食物鏈」所多番攝取、利用、排放、轉換、歸還大自然、再被攝取…)一般只是透過固體和液體的形式進行,而不似得碳、氮、氧等可以透過氣態在大氣層中進行,所以流轉的速度和範圍都比較有限。

     在自然界,這種較慢的“磷流轉”並不構成很大的問題。但近百多年來,由於世界農業生產的急劇擴張,人類大量開採磷礦並把它用到化學肥料之中,而大量包含著這些磷的人類和動物排泄物皆被棄置(大部分被排到大海之中)而沒有被循環再用,全球的磷礦資源已日益耗盡。一些科學家警告:正如石油生產正出現「石油產峰」(Peak Oil)一樣,磷礦生產很快也會出現「磷礦產峰」(Peak Phosphorus),從而嚴重影響全球的糧食生產。

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  • 10Apr

    二零一一年七月,天文學家發現了一顆被命名為2010TK7的小行星(asteroid)。這顆小行星的獨特之處,是它並非好像大部分小行星般處於火星和木星的軌道之間,而是處於地球的「拉格朗日點」(Lagrangian point)。事實上,它也是迄今為止,人類發現的惟一處於這個位置的小行星。

    什麼是拉格朗日點呢?要明白這個有趣的天文概念,我們便必須回到十八世紀時由牛頓所建立的萬有引力理論(Theory of Universal Gravitation)。

    按照這個理論,所有物體都會透過萬有引力(gravity)相互吸引,而吸引力的大小,則視乎物體所具有質量(mass)的多寡,以及物體之間的相互距離而定。

    天文學家很快便把這個理論應用於天體運行的研究,並且取得豐碩的成果。然而,他們很快亦發現,萬有引力的方程式只可以用於兩個天體的相互作用,一旦天體的數目達到三個或以上,方程式便無法被確切地算解,這便是物理學中著名的「三體問題」(three-body problem)。

    這當然令人十分沮喪。但壞消息中也有好消息。原來一些數學家發現,如果我們假設第三個天體的質量相比起其餘兩個天體來說乃十分之低,亦即我們只需考慮兩個主要天體對這個「輕如無物」的第三者的影響,則我們可以對方程式進行算解,從而得出這個「第三者」的運動軌跡。

    就是這樣,人們發現了相對於這兩個天體來說近乎固定不動的五個「拉格朗日點」。

    對,這些點共有五個,它們的代號是L1、L2、L3、L4和L5。下圖是它們相對於兩個主要天體的位置。留意黃色和藍色的圓形可以代表任何兩個天體。如果我們假設前者代表太陽而後者代表地球的話,則方才提到的2010TK7便是處於L4的位置。不用說,這個點離我們十分遙遠。

    事實上,科學家已經把一些太空探測儀器放到其中的一些點之上以方便操作。例如探測宇宙誕生後留存下來的微波背景輻射的WMAP,便被放置於L1點;而我國發射的「嫦娥二號」探測器在探測月球之後,已被推進至L2的位置“停泊”下來。

    假如我們把黃色的圓形繼續代表太陽,卻把藍色的圓形代表木星的話,則天文學家的最大興趣便落在L4和L5這兩點之上。這兩點又被稱為「特洛伊點」(Trojan points) 。

    為什麼會有這樣的稱謂呢?原來古希臘的著名史詩《伊利亞特》(Iliad)描述了三千五百年前,希臘人用了十年時間以圍攻特洛伊城(City of Troy)的一場「特洛伊之戰」(Trojan War)。而當天文學家在木星的L4與L5點皆發現了小行星群之時,他們選擇了將L4點的小行星以希臘一方的戰士來命名,而將L5點的小行星以特洛伊城的戰士命名。而兩組小行星則統稱為「特洛伊小行星」(Trojan asteriods)。

    回到文首談及的發現之上。由於天文學家已將「特洛伊點」(Trojan points)這個概念延伸至任何的L4、L5點(亦即不一定是木星的L4、L5點),因此處於地球L4點的2010TK7,便成為了我們首個發現的「地球特洛伊小行星」(Earth Trojan asteroid)。

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  • 10Apr

    水是地球上最普遍的液體,也是一切生命之源。沒有了食物,我們也許還可以撐上十天八天;但假如沒有了水,我們最多只能活上三、四天左右。

    除了直接飲用和灌溉農作物之外,水的另一個重要用途是清潔。除非我們生活在非常乾燥和寒冷的地方,否則大部人每天不能洗澡的話,準會覺得渾身不自在。相反,一天的辛勞或劇烈運動之後,能夠洗上一個大熱水澡,乃是人生一大快事!

    我們每天都用水來洗澡、洗衣服、洗食物,可是我們從來有沒有想過,水為什麼可以用於清潔呢?

    作為一種液體,水的沖刷可以把沙泥和塵埃等事物帶走,這是十分容易理解的。但水之作為一種「萬用清潔劑」,在化學上確有其獨特的原因。要了解這個原因,我們便必須了解水的化學構成和特性。

    眾所周知,水的分子(water molecule)乃由一個氧原子(oxygen atom)和兩個氫原子(hydrogen atoms)所組成。在這個三角形的結構中,「氫、氧、氫」(即H-O-H)的角度為104.45弧度,亦即較一個直角大一點點。

    在此我們要了解的是,氧和氫的「結合」(化學術語稱為「鍵」),實乃由包圍著雙方的電子之間的相互作用所引至。其間氧原子對這些電子的拉扯整體上較氫原子的大,是以整個水分子雖然在電荷上屬於中性(electrically neutral),但三角形分子中的「氧端」帶有負電荷(negatively charged),而兩個「氫端」則帶有正電荷(positively charged)。就物理學的術語來說,水分子屬於一個擁有「電偶極矩」(electric dipole moment)的「極性分子」(polar molecule)。

    上述的事實十分重要。正正因為水分子這種電荷上的「極性」(polarity),令它可以溶解大量不同種類的化學物質。

    原來不少物質如酸(acids)、鹼(alkalines)和鹽類(salts)等,都可以在水中分解成帶正電的陽離子(cations)和帶負電的陰離子(anions),例如構成食鹽的氯化鈉(sodium chloride),會在水中分解成帶正電的鈉離子(sodium cations)和帶負電的氯離子(chlorine anions)。水分子的「極性」既促使它們的分離亦保持了它們的分離狀態。

    那麼水是否惟一擁有這種特性的物質呢?當然不是。其他化合物如我們熟悉的酒精(alcohol)和氨(ammonia,香港人的俗稱是英語的音譯「阿蒙尼亞」)同樣都帶有極性,所以也可以用於清潔。

    但必須留意的是,酒精(正式名稱是乙醇,ethanol)只是一種叫「醇」的化合物系列中的一種。這系列中的其他品種不一定適用於清潔,例如甲醇(methanol)便帶有毒性而不宜用於清潔和消毒等用途。(我們一般用的消毒酒精其實是含有75%乙醇和25%清水的水溶劑。)

    至於氨這種物質,在地球表面一般為氣體,而只會在零下三十四度以下才成為液體。我們當然不會用這種極其冷凍的液體作為清潔劑。氨氣其實是一種帶有腐蝕性的危險氣體。我們把它用於清潔,必須先把它溶在水中成為「氨水」。大家是否試過用玻璃清潔剷拭抹玻璃呢?你在使用時所聞到的刺鼻氣味,就是來自氨的了。

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  • 10Apr

    天體碰撞只是科幻小說和電影中的題材嗎?要回答這個問題,得讓我們細說重頭。

    自從伽里略於1609年透過望遠鏡發現月球的環形山(craters)之後,大部分科學家皆認為它們乃由火山活動所導致。但早於1665年,牛頓的好友羅伯特‧虎克(Robert Hooke)即力排眾議,指出這種地貌的真正成因乃天體撞擊。然而,即使以虎克的名氣,他的這個觀點並未受到科學界的接受。

    十九世紀七十年代,英國天文學家Richard A. Proctor重新提出這個觀點,並引發起「火山說」和「撞擊說」的爭議。1892年,美國地質學家Grove Karl Gilbert不但附和「撞擊說」,並且設計並進行了一系列實驗(將彈丸以高速射向泥地和沙池),以顯示只有「撞擊說」才能充份解釋環形山的形態特徵。

    二十世紀初,隨著美國阿利桑那州巨型環狀坑穴(Arizona crater)被確認為天體撞擊的結果,「撞擊說」就像打了一口強心針,終於由一個邊緣性的假說躍身成為一個可以跟「火山說」分庭抗禮的科學假說。(諷刺的是,Grove Karl Gilbert最初的判斷是坑穴乃由火山所至。)然而,直至六十年代中期,兩派學說仍然各有支持者,而且各執一詞互不相讓。

    一九六九年的登月壯舉終於令爭議告終,這是因為實地考察和岩石樣本都明顯地支持碰撞假說。差不多與此同時,人類首次認識到天體碰撞在太陽系中的普遍性。1965年,無人探測船「海員四號」(Mariner 4)首次飛抵火星,發現火星表面存在著與月球相似的環形山。1974年,「海員十號」(Mariner 10)飛掠水星,發現水星表面的環形山比月球上的更為密集。到了這時,科學家開始把這些地貌不再簡單地稱為環形山而是「隕星坑」(impact craters)。

     

    一九七九年,無人探測船「航行者二號」(Voyager 2)飛抵木星之時,滿佈隕星坑的木衛四(Callisto)對科學家來說已沒有帶來太大的驚訝。接著下來,天文學家不但在兩個細小的火星衛星(Phobos與Deimos)表面發現隕星坑,更於絕大部分拍攝到的小行星表面發現同樣的特徵。結論十分明顯,天體撞擊在太陽系的歷史中屬於常規而非例外。

    哪麼為何我們在地球上找不到這些撞擊的痕跡呢?答案是地球的大氣圈、水圈和地殼運動把大部分的痕跡都消滅了。看過流星出沒的朋友當然清楚,地球實在每分每秒都受到天體的撞擊(更準確的說法是物體受到地球引力的吸引而撞過來),但這些隕星體(meteoroid)在穿過地球大氣層時,絕大部分都會因磨擦生熱而燃燒殆盡。此外,地球表面四分之三由海洋覆蓋,任何碰撞都會不留痕跡。而即使特大的隕星體導致隕星坑的形成,大氣圈與水圈的風化侵蝕都會令這些隕星坑隨著時間而湮滅,而地殼的板塊運動(tectonic movements)亦會透過滄海桑田令餘下的痕跡消失於無形。

    但凡事皆有例外。方才提到的阿利桑那隕星坑便是一個很好的例子。而隨著地質勘探的進步和人造衛星圖片的揭示,科學家已經在世界各地找到了不少遠古隕星坑的遺跡。

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