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      全球暖化是甚麼回事?

      簡單地說,全球暖化(Global Warming)是指工業革命以來,由於人類不斷燃燒好像煤和石油等的化石燃料(Fossil Fuels),從而把大量的二氧化碳排放到大氣層之中;而這些二氧化碳則透過了「溫室效應」(Greenhouse Effect)的作用,致令整個地球的溫度不斷上升的這個現象。

      今天,全球暖化已公認為面對全人類的一項重大挑戰。但留意在不少公眾討論或國際會議之中,一個更為常用的字眼是「氣候變遷」(Climate Change)。嚴格來說,氣候變遷可以是自然的現象,也可以是人為的結果。但在上述這些討論中,所指的變遷主要乃由全球暖化所引致,因此兩個名稱大致上可以互為交替地使用(雖然嚴格來說,一個是因,一個是果)。

      近年來,由於意識到問題的嚴重性,一些學者開始使用「氣候失衡」(Climatic Disruption / Destablilization)甚至「氣候危機」(Climate Crisis)這些字眼。這毋疑更能凸顯問題的嚴重性,從而引起大眾對這個問題的關注。但由於問題的總源頭終究是全球暖化,因此本書往後仍主要採用「全球暖化」這個名稱。

      讓我們回到文首的解說之上。煤和石油等燃料之所以被稱為「化石燃料」,是因為它們都是由古代生物的遺體所形成的。科學家的研究顯示,在漫長的地質年代裡(即以百萬年或以上為單位的歲月),地殼可以出現「滄海桑田」般的大規模變動。而煤(Coal)便是植物的遺體在地層裡的高溫和高壓環境下,經歷了億萬年的變化而形成的。至於石油(Petroleum),則是海洋生物在相類似的環境下所形成的。(另一種化石燃料是天然氣(Natural Gas),它形成的原理也跟煤和石油大致相似。)由於這些燃料所蘊含的能量,最終乃由植物透過光合作用所獲得,而光合作用的能量來源是太陽,因此就某一意義而言,我們在使用這些化石燃料時,其實是在釋放一些「遠古的陽光」。

      晚間亮起電燈照明,原來正在享受著「遠古的陽光」,這本是十分浪漫的一回事。可惜的是,由於這種「釋放」已經超越了大自然所能容納的限度,浪漫的事情已經變成了災難之源頭。

      罪魁禍首不用說是二氧化碳(Carbon Dioxide)。從化學的角度看,所有化石燃料都只是不同類別的碳氫化合物(Hydrocarbons),它們的燃燒即等於跟氧(Oxygen)結合,因此二氧化碳 —— 其中的碳來自燃料、氧來自大氣層 —— 是必然的「產品」(或稱「廢氣」也無不可)。

      二氧化碳是一種我們並不陌生的氣體。我們唸小學時便已知道,作為動物的一種,人類需要不斷吸入氧氣和呼出二氧化碳。相反,所有植物因為要進行光合作用,所以需要不斷吸入二氧化碳而呼出氧氣。而大氣層中的氧氣和二氧化碳含量,亦因此而達至一個微妙的平衡。

      不錯,二氧化碳是一種無色、無味、無臭也無毒的氣體。它每一刻都在我們的身體內流轉。它有甚麼可怕呢?

      全世界的經濟學家都會告訴我們,「取締化石燃料」將對全球經濟帶來沉重的打擊。可是他們絕少進一步推論,繼續大量燃燒化石燃料所帶來的氣候和環境災變,其引致的經濟損失極可能較「取締化石燃料」大上十倍甚至百倍。尤有甚者,這裡牽涉的已不是純粹的經濟損失,而是巨大的人命傷亡和人道災難。

      這便把我們帶到「溫室效應」這個現象之上。

      原來太陽輻射的能量,主要集中在「可見光」(Visible Light)的短波長波段,而當它自太空抵達地球之時,除非受到雲層的遮擋,否則很易便可以穿透大氣層而直達地面。但當大地吸收了這些輻射的能量而溫度上升,從而發射出集中於長波段的紅外線輻射(Infra-red Radiation,又稱「熱輻射」)之時,這些輻射便很易受到地球大氣層中的某些成份所強烈吸收。

      二氧化碳正是一種會強烈吸收紅外線輻射的氣體。而當它吸收了這些輻射而溫度上升時,它也會發出自己的紅外線輻射。這些輻射會有一部分從大氣中射返地球,從而令地球接收的總輻射量增加。總的結果,是把地球表面的溫度提高了。由於這種增溫的效應,與人們借玻璃造的溫室(Greenhouse)以把其內之氣溫提高的原理相似,因此科學家把這一效應稱為「溫室效應」,而把具有這種效應的氣體稱為「溫室氣體」(Greenhouse Gas)。

      啊!原來溫室效應才是元兇,你可能立即得出這樣的結論。但事情並沒有這麼簡單。科學家的研究顯示,撇除了人類所作的影響,如果沒有了大氣層的溫室效應作用,地球的平均溫度將會是攝氏零下十八度,而非好像如今這般怡人的十五度左右。處在零下十八度的地球將會是一個完全冰封的世界,我們很難想像生命能夠在這樣的世界裡滋長起來。

      至此問題終於清楚了。全球暖化的元兇並非溫室效應本身,而是人為加劇了的溫室效應(Human-enhanced Greenhouse Effect)。而溯本尋源,是因為人類大量燃燒化石燃料而把大氣層中的二氧化碳含量提升了。

    Posted by Eddy WC Lee @ 12:06 pm

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