利潤掛帥的文明

我們每一刻都受著「物理現實」(physical reality)和「社會現實」(social reality)的制約。前者不會按人的意願改變,但後者則是人的創造物,它既包含著事物的內在邏輯,卻也包含著人的主觀抉擇。然而,當一種「社會現實」長時間成為主流,我們便很易以為它就像日出日落般理所當然。我們甚至會像深海生活的漁,根本不知自己活在深海。

過去數千年來,被視為天經地義的世襲帝制是一個很好的例子。而過去數百年來,以利潤為本的經濟制度亦是一個很好的例子。

我們可能沒有想過,從農業革命起計,人類的經濟活動至今已有過萬年的歷史。而即使以蘇美文明起計,也有六千多年的歷史。在這漫長的時間裡,利潤在人類的經濟活動中並無重要的角色。

最早期的經濟活動如農耕和捕魚等都以自給自足為主。隨著文明發展,互通有無的市場交易令人類的物質生活更為豐足,而貨幣的發明則令市場活動更加順暢蓬勃。但即使分工導致了木匠、鐵匠、紡織、燒瓷、釀酒等行業的出現,從事這些行業的主要目的都是為了養妻活兒。當然,生意成功收入增加,自可進一步改善生活。但總的來說,做生意賺錢是為了生活(豐衣足食)而非為了利潤本身。

但自從資本主義興起的這四、五百年以來,人類的文明出現了本質的變化。「利潤」成為了人類經濟活動的主調。以往,互通有無(或錦上添花)的「市場經濟」只是人類經濟活動的一小部分。到了今天,以追逐利潤為主的市場經濟已差不多成為經濟活動的全部。

按照社會學家卡爾‧博蘭尼(Karl Polanyi)在他的經典之作《大轉型》(The Great Transformation, 1944)之中的分析,「市場」(market)這個工具被無限擴充,而變成了涵蓋一切的「市場經濟」(market economy);而現代社會則變成了一切以利益關係為依歸的「市場社會」(market society)。

在今天,「利潤動機」(profit motive)被看成為一切經濟活動的原動力,似乎沒有了它,一切經濟活動便會停頓下來。留意「利潤」在此的定義並非透過「公平交易」所帶來的可以「養妻活兒」的收入(即使收入是如何的豐厚),而是在這個水平之上的額外收益。這些利潤的最大用處,是可以把生意做大從而賺取更大的利潤。也就是說,利潤的追逐本身已從一種手段變成了一種目的

現代文明是一個利潤掛帥的文明,不了解這一點便無法了解現今世界的本質。

文:李逆熵

延伸閱讀:《喚醒 69 億隻青蛙 — 全球暖化內幕披露》、《格物致知 — 思考與研究方法概要》修訂版、《反轉經濟學—把顛倒的再顛倒過來》。

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